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为什幺联发科和 AMD 就这幺突然地走在一起?

为什幺联发科和 AMD 就这幺突然地走在一起?

刚刚发表了 Cortex-A72 平板晶片的联发科又有大动作:日前传出联发科与 AMD 签署协议,获得了后者的 GPU 授权并準备联合研製用于移动设备的低功耗 GPU。未来联发科的晶片可能集成 Radeon 品牌的图形核心。

这则消息之所以让人惊讶是因为这两家厂商看上去实在没什幺交集:联发科的业务範围只限定在行动设备晶片,而 AMD 自从卖掉智慧设备图形技术部门后再也没涉足这一领域,专心在 PC 业与 Nvidia 竞争。此次联发科不去和已有的行动 GPU 技术提供商 Imagination、ARM、Nvidia 加强合作而是跨界同 AMD 联姻,着实耐人寻味。

手机和平板晶片使用的图形核心技术近年来被三大厂商把持:高通、Imagination 和 ARM。其中,高通的 Adreno 系列核心因为骁龙晶片优异的市场表现而获得了最大的市佔率,但 Adreno 不对外开放授权,是高通自家的宝贝;Imagination 的 PowerVR 系列核心主要用于苹果的晶片,苹果在行动游戏领域的强势地位也让 PowerVR 得到了游戏厂商最好的优化;ARM 的 Marli 系列核心比较中庸,综合表现不突出,但因为是 ARM 自家的产品所以借捆绑销售策略也得到了不少订单。

联发科一直以来偏爱 PowerVR 系列 GPU,是 Imagination 仅次于苹果的大客户。但是联发科并不像苹果那样是 Imagination 大股东,所以很难介入他家的产品研发过程。苹果可以专门定製市面上没有的 8 核心 PowerVR GPU 给 A8X 用,联发科就只能买现成的产品。

在过去,这种合作关係对联发科来说不是什幺问题:中低端 PowerVR GPU 表现很不错,成本也不高,很适合联发科行动晶片的定位。但随着联发科企业定位的变化,尤其是其计划推出高阶品牌与高通正面对抗后,继续买现成的 GPU 授权就不太合适了。

高通的 GPU 都是自主研发,可以在晶片开发初期就根据产品定位、竞争对手情况调整 GPU 部分的具体参数;苹果与 Imagination 的合作关係较深,也可以实现深度定製。联发科要做高阶也需要这幺一个深度合作伙伴,但它又不能抢苹果的老朋友,另一个选择 ARM 的图形技术也满足不了高阶市场的需要,联发科的抉择还是比较艰难的。

两者合作利大于弊

最近刚刚宣布开放 GPU 技术授权的 Nvidia 是一个不错的潜在合作伙伴。Nvidia 已经借 Tegra X1 的优异表现证明了自己的实力,Maxwell 图形核心毫无疑问是行动领域最强。那幺为什幺联发科不找 Nvidia,却看上了连实际产品都没有的 AMD 呢?

一方面,AMD 在出售行动图形部门后错失了大好的市场机会,眼睁睁看着高通、Imagination 的 GPU 混的风生水起;现在 AMD 整体业绩低迷,重返火热的手机、平板 GPU 行业有助于提升收入,提振投资者信心。

另一方面,AMD 为了抢夺蛋糕必然会给出很优惠的合作条件。Nvidia 的技术虽好,但是不太可能答应与联发科高级别合作的请求。AMD 自己不做行动晶片,也不受苹果或高通控制,与联发科联合研製 GPU 不存在什幺障碍,有利于后者的高阶战略。

此外 AMD 毕竟在 PC 市场征战多年,技术底蕴没得说。其 HSA 技术体系还可以利用 GPU 的运算性能辅助 CPU,加强晶片的整体处理能力。现在手机和平板很多非游戏类应用都可以借 GPU 实现明显加速,诸如图像和影像编辑、3D 地图、虚拟实境处理等等。Radeon 在这些应用中的表现甚至强过 Nvidia 的 Geforce。联发科不具备自研高性能 CPU 核心的能力,只能买 ARM 的 Cortex 系列 CPU 核心授权,无法靠 CPU 的表现与三星、高通等竞争对手拉开差距;如果能靠 AMD 的实力做出 GPU 部分很强的晶片,它就有了与高通高阶晶片正面对决的底气。反过来,联发科庞大的出货量也能帮助新手 AMD 在行动市场赢得口碑,得到企业与用户的认可。

考虑到这些因素,联发科与 AMD 的合作也就可以理解了。对 AMD 来说这是重返行动领域重要的第一步,而合作为联发科带来了挑战高通高阶市场地位的法宝。不过考虑到 AMD 缺乏这一领域的经验,两家联合的成果恐怕短期难以面世。预计搭载高性能 Radeon GPU 的联发科高阶晶片最快也要 2016 年才会与消费者见面。届时这家中低阶行动晶片老牌厂商与霸主高通的较量才算真正开始。



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